海洋散骨会社設立の経緯 埋葬等に関する法律への抵触は?

海洋散骨会社設立の経緯 埋葬等に関する法律への抵触は?

散骨後ひらひらと舞った花びらはやがて海中へ

 さまざまな選択肢がある時代、どのように最期を葬られたいかも多岐にわたる。土に還るのが樹木葬だとしたら、海洋散骨は、海に還るというもの。お墓の悩みを抱えた人たちの間で近年注目を集めるサービスがある。それは、株式会社ハウスボートクラブ(東京都江東区)による海洋散骨サービス「ブルーオーシャンセレモニー」だ。とある日は、5組13人がクルーザーに乗り、東京・羽田沖で合同乗船散骨を行った。なぜ、海洋散骨をしようと考えたのか、その背景をクルーザーに同船したノンフィクションライターの井上理津子氏が迫った。

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「ゆっくりと青い海に沈んでいく遺骨はきれいで」

 下船して、ハウスボートクラブの社長に会った。村田ますみさん(43才)。女性がなぜ海洋散骨の会社を?とまず知りたい。

「2003年に、私自身が母を沖縄の海に散骨したんです。その体験からです」

 詳しく教えてもらう。

「母は急性白血病になり、9か月間の闘病生活をして55才で他界しました。闘病途中から、私は勤めていた会社を辞めて看病に専念したんですが、母は病床で『お墓には入りたくない。伊江島の海に撒いて』と強い思いを口にしたんです」

 母はダイビングが趣味。父と2人で国内外あちこちに出かけて潜っていたが、特に魅せられていたのが沖縄の離島・伊江島の海だったという。

 村田さんの父は6人きょうだいの末っ子。先祖代々のお墓は父の長兄が継いだが、その人の計らいで、きょうだい全員とその妻が入れるように改修済みだった。つまり、母に家墓は用意されていた。なぜ、そこに入りたくなかったのだろう。

「今となっては、推し量ることしかできませんが、父方の先祖――母にとっては知らない人たちが入っているお墓が『心休まる場所』でなかったのだと思います」

 散骨は、市民団体「葬送の自由をすすめる会」が1991年に「自然葬」として相模湾沖で始めたのが最初とされるが、まだまだ知る人ぞ知る存在だった頃だ。村田さんたち家族は、母の死後1年間、心の整理がつかずに遺骨を手元に置いた後、一部を家墓に納骨し、大多数を伊江島に散骨することにした。

「散骨、沖縄」とネットで検索して見つけた沖縄本島の葬儀社に粉骨とセレモニーを頼み、父母が懇意にしていた現地のダイビングショップのオーナーに船を出してもらった。

「父や妹と伊江島に行き、船から散骨しましたが、ゆっくりと青い海に沈んでいく遺骨はとてもきれいで…。心に空いていた大きな穴が、小さくなっていくのを感じた。その日から前向きに進もうという気力が湧いてきたんですね」

◆クルージング船船長との出会い

 村田さんには、そのとき5才の子供がいたが、後に離婚。シングルマザーとしての暮らしを経て、再婚した。その相手が、クルージング船の船長だという。東京湾でクルーズ船を操船する仕事をしていた彼から、初めてのデートのとき「海洋散骨の仕事もしている」と明かされ、距離が縮まった。タイミングよく売りに出ていた中古クルーザーを購入して、2007年に独立開業したのだそうだ。

「いちばん最初にご利用いただいたのは、大きな会社の役員だったかたの貸し切りでの散骨でした。船内を花いっぱいにデコレーションして、イタリアンのシェフに厨房に入ってもらって会食。遺族のかたが、フルートで『千の風になって』を演奏されました」

 と、ここまで聞いてから、今さらだが、散骨って合法なんだろうか。

「墓地、埋葬等に関する法律」には、そもそも散骨という葬送方法は想定外。刑法の「遺骨遺棄罪」に抵触するのではという議論があったが、1991年に法務省が「葬送のための祭祀の一つとして節度をもって行われる限り、(散骨は)遺骨遺棄罪には当たらない」と見解を示した。

「歴史が浅いので、行う側にその方法を委ねられているというのが現状です。旅客を乗せて運航する営業許可を得ていない船を使うとか、遺骨をぞんざいに扱うとか、心ない業者がいないといえないのが残念です」

 これまで取材したお寺や霊園で、「散骨すると、手を合わせる場所がなくなる」と聞かされたが、ブルーオーシャンセレモニーが羽田沖を散骨スポットにするのは、「羽田空港から手を合わせられるため」。さらに、散骨後に、散骨場所を訪ねる「メモリアルクルーズ」を年間14回も実施。「ほぼ毎月乗船する遺族もいる」そうで、その心配は軽減されているようだ。

 施行の件数は、初年の2007年に6件。昨年は250件となり、今年は300件を超えそうという。

 私が乗船した「合同乗車散骨プラン」は2人で12万円(追加1人につき1万5000円)。クルーザーを借り切る「チャーター散骨プラン」が25万円(定員24人。料金追加で、船内での会食や生花祭壇の設置も可)、遺族が乗船しない「代行委託散骨プラン」が1柱につき5万円。一般的な永代供養墓よりも安い。どんなケースが多いのだろうか。

「100人いれば、100通りの事情があると思います。私の母の時のように、海を好きな故人が希望し、家族も納得してというケースが多いですが、ここ2、3年で目立つのが、海外に暮らしている遺族と、改葬をするかたからの申し込みですね。

 海外在住のかたは、急いで帰国し、限りある日程の中でお葬式と散骨をされる。お墓に納骨してもお参りに来られないけど、海なら海外にもつながっているから、どこにいても拝めると考えられるようです。改葬のかたは、新しいお墓に入れられる遺骨の数をオーバーした場合に遠い先祖の遺骨何人分かを散骨されます」

 村田さんは、そう答えてから少し間をおき、こうも言った。

「すごくこだわりを持って散骨を選ぶ人と、海を遺骨の捨て場と考える人と、二極化してきていますね」

※女性セブン2017年7月13日号

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