日本にタピオカティを持ち込んだのは台湾人歌手だった! ブーム前夜、「日の目を見る前のタピオカ」

日本にタピオカティを持ち込んだのは台湾人歌手だった! ブーム前夜、「日の目を見る前のタピオカ」

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 2018年末から2019年にかけて、一大ブームを巻き起こしたタピオカ(タピオカティ)。インスタ映えすると中高生の間で話題になったことで、瞬く間に全国に広がった。本場台湾からタピオカを持ち込んだ女性が、ブーム前夜を振り返る。

◆「こんな美味しい飲み物があったなんて驚き!」という声の連続

「2016年当時は、タピオカの存在を誰も知らなかったです。私が、キッチンカーでタピオカを販売すると、多い時で1日500杯は売れました。買ってくれた人は、『こんな飲み物は初めて飲んだ』『こんなに美味しいものがあったなんて。独特の食感がたまらない!』と絶賛してくれる人がたくさんいました。まだまだ日本にタピオカは浸透していなかったです」

 こう語るのは、台湾出身の歌手であるアリス・チェン氏。2008年、日本人の男性との結婚を機に日本に移住することになった。2015年までは、専業主婦として過ごしていたが、離婚を機に、自分のやりたいことをやろうと思うようになったアリス氏。大好きだったタピオカを日本で販売するようになってからも、苦労の連続だったようだ。

「朝5時から深夜まで仕込みと販売を繰り返す日々でした。私一人で、調理、清掃、片付けなどをし、自分を信じて、忍耐強く努力をしていました。ただ、出店した当初は、お客さんはほとんどおらず、隣の別のキッチンカーには、行列ができていて、悔しい思いをしました。何度もキッチンカーの中で泣いていました。それでも、『無料で一杯いかがでしょうか』などと手売りを繰り返したことで、徐々に認知度が上がり、大型キッチンカーイベントに呼んでもらえるようになりました」

◆キャリアウーマンだった台湾人歌手時代

 日本に来る前のアリス氏は、台湾の大手生命保険会社で営業マネージャーをしていたバリバリのキャリアウーマン。本業以外にも、ホテルのラウンジや結婚式場で18歳からやっている歌手活動をしていたようだ。当時からタピオカは大好きだったとか。

 「台湾にいる時は、アメリカと台湾を行き来して、仕事をしていました。当時は、かなりお金を稼いでいたので、20代ながらセレブ生活を満喫していました。台湾では、タピオカは、日本でいうコーヒーのような感覚で、日常的に飲むものでした。なので、私はお店でわざわざ買うのではなく、自前で作っていました。自前のタピオカを会社で配ると、みんな『美味しい!!お店で販売されているのと同じ味だよ』と太鼓判を教えてくれました。当時からタピオカの味は研究していましたので、その感想は嬉しかったです」

 そんなアリス氏は、まさか自分がタピオカ屋を日本でやることになるとは、思いもよらなかったようだ。

◆人気が出すぎて過労で倒れる

 タピオカがまだ無名の頃から、販売をしていたアリス氏。「台湾茶舗」という名前のキッチンカーで販売していたようだが、瞬く間にその名は全国に広まることになった。ただ、2016年当時、爆発的に人気になったのを機に、忙しくなりすぎて、倒れてしまったという。

「16年11月、急に目の前が真っ暗になり、なにも見えなくなってしまい、救急車に運ばれるという騒動になってしまいました。この時に、体調を崩したのがきっかけで、一旦お店は畳もうと決意しました。このまま続けていては、いつか死んでしまうのではないかと不安になったのと同時に、もう疲れたと思いました」

 一時休業していたが、体調が回復してきたのが、2017年頃。17年4月に再度、キッチンカーでの販売を再開したそうだ。半年近く空いているのに、その時飛び込んできたのは、驚きの光景だったようだ。

「再開場所は、埼玉の野球場でした。そこには、たくさんのキッチンカーが並んでいて、その中に混ぜてもらうことができました。そこで驚いたのが、半年も空いていたのに、以前来てくださったお客さんが、わざわざ球場まで来てくれて、『アリスさんのタピオカ楽しみにしていました!』と言ってくださいました。サプライズはさらに続きます。他のキッチンカーには、人はほとんどいないけど、私のところには大行列ができていました。日本にも徐々にタピオカが浸透してきたんだなと思った瞬間でした」

◆苦労の末に、ライセンス使用の問い合わせが殺到するまでに

 ところが、17年10月には再び休業することを選択したアリス氏。やはり体調を再び壊してしまったという。ただ、18年に入る頃には、各方面から大量の問い合わせがあったようだ。その問い合わせとは。

「辞めた後、タピオカ店を開業したいから、アリスさんのライセンスを使用したいという方やアリスさんのタピオカの作り方を教えてほしいという方まで、タピオカに関係するお店を開きたいという方が一気に増えました。18年はまさにタピオカブームが爆発する前兆になっていた年だったので、今から振り返れば、納得です」

 17年に閉店したタピオカ店だったが、結局アリス氏は、タピオカが好きで、周りからの期待の声もあって、2019年に銀座で再開した。ただ、2020年4月にコロナで閉店になったため、今後はインターネットでタピオカを販売しようとしているようだ。ブームの先駆的存在のタピオカを味わえる日が、再び来たのだ。

<取材・文/村瀬将輝>

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