新型コロナウイルスはどこへ消えた? ウイルスや細菌は突然消えたり、時空を超えて再発生する

 新型コロナウイルスの感染者数が急激に減っている。専門家も首を傾げるほど、その理由はわかっていない。これをもって収束したといえるかもまた、誰にもわからない。ウイルスはある日突然人類の前から姿を消したと思いきや、何百年の時や何百キロもの空間を超えてふたたび現れることもあるからだ。

 医療・医学の最前線の取材を重ねてきた在イギリスのノンフィクション・ライターであるビル・ブライソンは著書『人体大全―なぜ生まれ、死ぬその日まで無意識に動き続けられるのか―』(桐谷知未訳)を紐解くと、人類を苦しめてきたウイルス性感染症の歴史が見えてくる。

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■人口9600人のうち約500人が罹患


 1948年秋、アイスランドの北海岸にある小さな町アークレイリの住民が、ある病気にかかり始めた。最初は灰白髄炎(かいはくずいえん)と見なされたが、やがてそうではないことがわかった。1948年10月から1949年4月までのあいだに、9600人の人口のうちおよそ500人が罹患した。症状は、不思議なほどいろいろあった――筋肉痛、頭痛、神経過敏、不穏、うつ、便秘、睡眠障害、記憶喪失、そして全般的に元気がなく、それがかなり重度だった。死亡する人はいなかったものの、患者のほとんど全員を、ときには何カ月ものあいだ惨めな気持ちにさせた。集団発生の原因は謎だった。病原体のあらゆる検査は陰性で返ってきた。発生場所が奇妙なほどこの近隣に限られていたので、この病気はアークレイリ病として知られるようになった。

■近隣に広がらず飛び火する感染


 およそ1年のあいだ、それ以上は何も起こらなかった。それから、妙に離れた別のいくつかの場所で発生し始めた――ケンタッキー州ルイヴィル、アラスカ州スワード、マサチューセッツ州ピッツフィールドとウィリアムズタウン、イギリスの北の果てにある小さな農村ダルストン。1950年代を通じて、合計で10回の集団発生がアメリカで、3回がヨーロッパで記録された。どこでも症状はおおむね似ていたが、その土地特有の症状も多く見られた。いくつかの場所の人々は、異常なほど憂うつな気分や、ごく限定的ではあったが筋肉の圧痛を訴えた。蔓延するにつれて、この病気には、ほかにもさまざまな名前がつけられた。ウイルス感染後症候群、非定型灰白髄炎、そして現在最も広く知られている流行性神経筋無力症。なぜ集団発生が近隣の共同体へと放射状に広がらず、大きな地理的範囲に飛び火するのかは、この病気の腑に落ちないさまざまな面のひとつだ。

 どこの集団発生も局所的な注目を集めたにすぎなかったが、何年かの鎮静期のあと、1970年にテキサス州ラックランド空軍基地に、その流行病がふたたび現われた。ここに至ってようやく、医学研究者たちが病気を詳しく調べ始めた――が、はっきり言って、大した成果は上がらなかった。ラックランドの集団発生では221人が病気にかかり、たいていは1週間程度で治ったが、最長で1年症状が続く人もいた。1部局にひとりしかかからないこともあれば、ほぼ全員がかかることもあった。ほとんどの患者は完全に回復したが、何週間後か何カ月後かにぶり返す人も少数いた。例のごとく、この集団発生には論理的なパターンに収まるものが何もなく、すべての細菌性あるいはウイルス性因子の検査は陰性で返ってきた。患者の多くは暗示にかかるには幼すぎる子どもだったので、説明のつかない集団発生の解釈に最もよく使われるヒステリーはありえなかった。流行病は2カ月余り続いたあと収まり(ぶり返しを除いて)、二度と発生しなかった。「ジャーナル・オブ・ジ・アメリカン・メディカル・アソシエーション」に掲載された研究報告の結論によれば、患者は「潜在する心因性の病気を悪化させる影響もある、とらえにくいが主として器質的な疾患」に苦しめられていた。要するに、「さっぱりわからない」ということだ。

■200年後に現れ、やがて消え去る


 ご推察のとおり、感染症とは不思議なものだ。アークレイリ病のように、あちこち飛び回ってランダムに現われたあと、しばらく静まって、また別の場所に現われるように見えるものもある。征服者のように地表を突っ切って進むものもある。たとえば西ナイルウイルスは、1999年にニューヨークに現われ、4年足らずで全米に広がった。また、大混乱を引き起こしたあと静かに立ち去り、ときには何年も、場合によっては永遠に現われない病気もある。1485年から1551年にかけて、イギリスは粟粒熱(ぞくりゅうねつ)と呼ばれる恐ろしい病気に繰り返し襲われ、無数の人々が命を落とした。その後、病気はぴたりと収まり、二度と現われることはなかった。200年後、とてもよく似た病気がフランスに現われ、そこではピカルディー熱と呼ばれた。やがて、それも消え去った。病気がどこにどのように潜伏していたのか、なぜそのタイミングで消えたのか、今どこにいるのかは見当もつかない。


■実は“不可解な集団発生”はよくあること


 不可解な集団発生、特に小さなものは、一般に考えられているよりよく起こっている。アメリカでは毎年、おもにミネソタ州北部で、約6人がポワッサンウイルスに感染する。軽い風邪のような症状で済む患者もいるが、不治の神経障害を負う患者もいる。10パーセントは死亡する。治療薬や治療法はない。ウィスコンシン州では、2015〜16年の冬に、12の郡に住む54人が、エリザベスキンギアと呼ばれるほとんど知られていない細菌に感染して病気になった。患者のうち15人が死亡した。エリザベスキンギアはありふれた地中の微生物だが、めったにヒトに感染することはない。なぜ突然、州の広域にわたって凶暴化して、その後静まったのかは誰にもわからない。マダニによって広まる感染症ツラレミア(野兎(やと)病)は、アメリカで毎年およそ150人を死亡させているが、発生場所には不可解なほどばらつきがある。2006年から2016年の11年間に、アーカンソー州では232人が死亡したが、近隣のアラバマ州では、気候や地被植物やマダニの数など類似点がたくさんあるのに、死亡者はひとりだけだった。ほかにも、例を挙げればきりがない。

 おそらく、バーボンウイルスほど説明がむずかしい事例はほかにないだろう。この名は、2014年にウイルスが初めて現われたカンザス州の郡に由来する。その年の春、カンザスシティーの約140キロ南に位置するフォートスコット在住の健康な中年男性、ジョン・シーステッドは、所有地で働いているとき、マダニに噛まれたことに気づいた。しばらくたつと、うずくような痛みを感じ、熱が出てきた。症状がよくならなかったので、地元の病院に入院し、ダニ媒介感染症用の薬、ドキシサイクリンを投与されたが、効き目がなかった。次の1、2日で、シーステッドの病状は悪化の一途をたどった。続いて、臓器不全が起こった。11日めに、シーステッドは死亡した。

 バーボンウイルスは、まったく新しい種類のウイルスであることがわかってきた。トゴトウイルス属と呼ばれるグループに属し、アフリカ、アジア、東ヨーロッパなどの地域に限定的に存在するが、このウイルス株はまったくの新種だった。なぜ突然、アメリカ合衆国のど真ん中に現われたのかは謎だ。フォートスコットやカンザス州の別の場所で感染した人はほかにいなかったが、1年後、400キロ離れたオクラホマ州で、男性が同じ病気を発症した。以後、少なくともほかに5例が報告されている。不思議なことに、疾病予防管理センター(CDC)は数字を公表したがらない。ただ「2018年6月の時点で、限られた数のバーボンウイルス病の症例が、アメリカ中西部および南部で発見された」と述べるにとどまっている。どの病気の感染数にも限度などないのは明らかなのだから、少しばかり奇妙な表現だ。本書の執筆時点で確認されている最新の症例は、58歳の女性で、ミズーリ州東部のメラメック州立公園で働いていたときマダニに噛まれ、その後ほどなく死亡した。

 もしかすると、もっと多くの人が、こういうとらえどころのない病気に感染しているが、軽症なので気づいていないのかもしれない。「その感染症に限定した臨床検査を行わないかぎり、医師は見逃してしまうでしょう」。CDCのある科学者は、2015年、ナショナル・パブリック・ラジオで、さらにもうひとつの謎めいた病原体(そういうものは本当にたくさんある)、ハートランドウイルスについて記者を相手に語った。ハートランドウイルスは、2009年にミズーリ州セントジョゼフ近郊に最初に現われて以来、2018年後半の時点でおよそ20人に感染し、人数は不明だが死亡者も出している。しかし今のところ確実に言えるのは、少数のひどく不運な人だけがこういう病気に感染し、彼らは互いに遠く離れた場所にいて、明らかなつながりは何もないということだけだ。


■アメリカで毎年、集団発生が起きている「レジオネラ症」


 ときには、新しい病気に思えたものが、まったく新しくないと判明することもある。そういう事例が証明されたのは、1976年、ペンシルヴェニア州フィラデルフィアのベルヴュー・ストラトフォードホテルで、アメリカ在郷軍人大会の出席者たちが、専門家にも特定できない病気に倒れ始めたときだった。ほどなく、患者の多くが死に瀕した。2、3日のうちに34人が死亡し、さらに190人ほどが罹患して、一部は重症になった。しかも不思議なことに、患者の約5分の1はホテルに足を踏み入れておらず、通りかかっただけだった。CDCの疫学者たちは、2年がかりで原因を突き止めた。「レジオネラ属」と名づけられた新しい菌だ。ホテルの空調用ダクトを通じてまき散らされたのだった。不運な通りがかりの人は、エアコンの排気を浴びて感染してしまったのだ。

 ずっとあとになって、1965年にワシントンDCで、その3年後にはミシガン州ポンティアックで、よく似た不可解な病気の集団発生が起こったのは、ほぼ間違いなくレジオネラが原因であることがわかった。実のところ、ベルヴュー・ストラトフォードホテルでは、2年前のオッドフェローズ独立共済会の大会中にも小規模で致死率の低い肺炎の集団発生を起こしていたが、死亡者が出なかったのでほとんど注目を集めなかった。現在では、レジオネラが土壌や淡水に広く分布し、たいていの人が思うよりレジオネラ症がありふれた病気であることがわかっている。アメリカでは毎年10カ所余りでの集団発生が報告され、約1万8千人が入院を必要とする病気になっているが、CDCによれば、その数字はおそらく過小報告だろう。

 アークレイリ病についても、ほぼ同じことがあった。詳しく調べてみると、似たような集団発生が、1937年と1939年にスイスで、そしておそらく1934年にロサンゼルスで起こっていた(軽症型の灰白髄炎と見なされた)ことがわかった。それ以前にもどこかで起こっていたかどうかは不明だ。


■流行拡大を左右する「四つの要因」


 病気が流行するかどうかは、四つの要因によって決まる。「致死率の高さ」「感染力の強さ」「封じ込めのしにくさ」そして「ワクチンの効きにくさ」だ。ひどく恐ろしい病気だからといって、四つすべてに長けているとはかぎらない。実は、その恐ろしい性質のせいで拡散の効率が悪くなることが多い。たとえばエボラはあまりにも怖いので、感染地域の住民は病気になる前に逃げ、ウイルスにさらされないよう全力を尽くす。しかも、エボラは患者を瞬く間に無力にするので、どちらにしてもほとんどの患者は病気を広める以前に、ウイルスの循環から除外される。エボラはあきれるほど感染力が強い――この“o”という文字ほどの大きさしかない1滴の血液に1億個のエボラウイルスが含まれ、そのひとつひとつが手榴弾と同じくらい致命的だ――が、拡散が下手なので制御されている。

 成功するウイルスとは、あまり感染者を死なせずに、広く循環できるウイルスだ。だからこそ、インフルエンザは年間を通してあれほどの脅威になる。典型的なインフルエンザは、症状が出る約1日前から回復後1週間ほど患者に感染性を持たせるので、あらゆる患者を媒介者にしてしまう。1918年のスペイン風邪の大流行で、全世界の死亡者数が数千万人に達した――いくつかの推定では1億人ともいわれる――のは、特に死亡率が高かったせいではなく、持続性があり、きわめて感染しやすかったせいだ。死亡したのは患者の約2.5パーセントのみだったと考えられている。エボラも、もっと効率的になり、長期的にはもっと危険になるかもしれない。とはいえそれは、もし軽症型に変異して共同体にそれほどパニックを起こさず、患者が何も知らない人たちと接触するのが容易になればの話だ。

 もちろん、だからといって安心はできない。エボラは1970年代に公式に確認され、最近まで集団発生はすべて、隔絶した場所で短期間起こるだけだった。しかし2013年、それはギニア、リベリア、シエラレオネの3カ国に広がり、2万8千人が感染して、1万1千人が死亡した。たいへんな集団発生だ。飛行機旅行のせいで、何度か他国へ飛び火したこともあったが、幸いどの場合も封じ込められた。常に幸運が続くとはかぎらない。極度に高い毒性のせいで病気は広がりにくいが、広がらないという保証があるわけではない。

 もっとひどいことが頻繁に起こらないのが不思議に思えてくる。エド・ヨンが「アトランティック」誌に報告した推定によると、種の壁を飛び越えてヒトに感染する可能性がある鳥類と哺乳類のウイルスは、80万種類にものぼると考えられる。潜在的な危険性は、それほど多いのだ。

デイリー新潮編集部

2021年10月13日 掲載

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