「考え始めたところ…」ダルビッシュ有(35)WBC“内定”ムードにピリピリ《200勝に悪影響で苦悩?》

「考え始めたところ…」ダルビッシュ有(35)WBC“内定”ムードにピリピリ《200勝に悪影響で苦悩?》

ダル WBC内定ムードに苦言

「考え始めたところ…」ダルビッシュ有(35)WBC“内定”ムードにピリピリ《200勝に悪影響で苦悩?》

公式Twitterより

 米大リーグ、パドレスのダルビッシュ有投手(35)がワールド・ベースボール・クラシック(WBC)出場が決まったかのような雰囲気に、ナーバスになっている。

 8月9日、本拠地の米サンディエゴでワールド・ベースボール・クラシック(WBC)の日本代表の栗山英樹監督(61)の訪問を受けた際、ツイッターに同監督とのツーショット写真を掲載した上で「いろいろな話をしていただきました。遠いアメリカまで足を運んでいただいて感謝しかありません」と思いをつづった。WBC出場に「僕はもういいでしょう。自分がいても足を引っ張るだけ」と消極的だった先月下旬から一転、「栗山監督と一緒にやりたい気持ちもある。若い有名な選手と一緒にプレーできる機会はなかなかない。すごく魅力的だと思う」と前向きな発言が飛び出した。

 ところが、これをNHKが見出しにして記事化するとツイッターで「話した内容の一部を切って見出しにするのは本当にやめてほしいです。まだお話をいただいただけで、何も決まっていません」とコメント。その直後にはラジオ配信アプリで「まだ出発点。やっと考え始めたところ。理解して欲しい」とくぎを刺すほどの念の入れようだ。

 ダルビッシュについては、元レスリング世界女王の聖子夫人が6月に第5子の妊娠を報告した。WBCに出場すれば家族に負荷が掛かる。ダルビッシュの「家族が一番。オフは毎日一緒にいて、みんなで子育てする。父親不在の時間が増えることを含め、考えないといけない」との懸念は理解できる。

 さらに慎重になる理由には、WBC参戦による肉体的な負担を挙げる。

「来年37歳。(メジャーでの)162試合を控えて2月中旬にぼんぼん投げないといけない。投手は肩、肘に負担が掛かる」

 これまでWBCで投げた投手がシーズンで成績を下げることが多かったが、開幕前にピークをつくれば、公式戦への悪影響が及ぶのは必至だ。

■メンタル不調を経て完全復活、大台も射程

 ダルビッシュは今季、5年ぶりに10勝に到達した。直球の平均球速は昨季の152キロに対し、今季は153.2キロに上げた。全てがウイニングショットになると言われる多彩な変化球も健在で、衰えを知らない。

 20年は最多勝に輝きながらもコロナ禍で60試合開催だったため8勝。パドレスに移籍し、エースに期待された昨季も8勝11敗に終わった。16年末ごろから約2年半、陥ったメンタルヘルスの不調など紆余曲折を経て、完全復活を印象づけた2桁勝利で「うれしいし、自信になる」とは偽らざる本音に違いない。

 メジャーでは野茂の123勝に次ぐ通算勝利数を挙げ、日米通算200勝を射程に捉える。WBCに出場することで、今季軌道に乗ったペースに陰りが出ないとも限らない。年齢も加味すると、200勝に向けては1年1年が勝負で、名誉だけでは出場に踏み切れない事情はある。

 そのWBCでは2009年の第2回大会の決勝で抑えを務めた。イチローの延長での決勝打の直後を締め、胴上げ投手にもなった。12年にレンジャーズ移籍に至ったが、08年の北京五輪とともに、当初は興味がなかった海外に目を向ける契機となった大舞台である。「いい思い出がたくさんあるので、いつかまた出たい気持ちはあります」との言葉は決してリップサービスではないはずだ。

■ダルビッシュ加入で最強投手陣の完成か?

 WBCで優勝したコーチ経験者が語る。

「打者と駆け引きしながら試合を組み立てていく力は日本投手ではピカイチ。大谷(エンゼルス)、佐々木(ロッテ)や山本(オリックス)にはない円熟味があります。WBCではそうした経験が必ず、チームの役に立つもの」

 栗山監督も「経験した人にしか分からないノウハウや技術などのアドバイスが大きくなるのは間違いない」と“イズム”注入へ期待を込めた。大谷、佐々木、山本の先発陣にダルビッシュが加われば、強力な布陣となる。

 さらに日本代表の吉井投手コーチが「(佐々木、大谷、ダルビッシュが)練習中にどんな話をするんやろうというのもすごい興味がありますね」と言うなど、卓越した理論を持つダルビッシュを触媒とし、大会中に各自が「レベルアップ」という化学反応を起こすことも見込める。

「ダルが入ることで若手、中堅、ベテランのバランスが整います。去年の東京五輪での田中(楽天)のように精神的支柱としての期待も高く、招集に成功すれば史上最強の先発陣の整備も夢ではありません」(前出の元WBCコーチ)

 3大会ぶりの覇権奪回へ、栗山監督には是が非でも欲しい戦力なのだ。

■現役続行は「95%ない」→「未確定」

 19年の開幕前、ダルビッシュは一部紙上で「人生そんなに長くない」などと語り、今の6年契約最終年となる23年限りでユニホームを脱ぐとした。その後も現役続行する可能性は「95%ない」というのが当時の心境だった。

 しかし今年5月、メジャー評論家が紙上のコラムで23年限りでの引退を前提にした記事を掲載すると、「まだ確定していません」と先走る報道を牽制した。ラジオ配信アプリでも「(WBCに出て)大きなケガになったら年齢的にも(契約終了後)マイナー契約しかない可能性も高い」と間接的に現役続行の意思があることを示唆した。

「はじめから(引退の)願望を口にしていただけで、どこまで現実味があったかは定かではありません。200勝が見えてきた今、その時期が近づいてきて軌道修正する必要があったのでしょう」(元日本ハム関係者)

 日本ハム時代を共に過ごした、この元関係者が推察する。

「今季のシャーザー(メッツ)のように高齢でも長期契約を望まなければ十分、メジャーでも需要はあります。ただ、本人がメジャーでやりたいと思っているかどうか。最後は、広島に復帰した黒田のように、日本ハムで200勝に挑戦するプランも選択肢にあるのではないでしょうか」

■球史に残る野球人の日本球界復帰はあるか?

 ダルビッシュは11年オフ、レッドソックス入りした時の松坂を超え、史上最高の入札金5170万ドル(約40億円=当時のレート)を置き土産に、日本ハムからレンジャーズへと巣立った。

「日本ハムには足を向けては眠れないほどの恩義があります。ダルビッシュがメジャー並みの高条件にこだわらずに戻りたいといえば、二つ返事で迎え入れるでしょう。監督がそのまま新庄であろうと、(GMの)稲葉であろうと、復帰に障害はありません」(同前)

 今のコンディションなら、今季の残り試合と来季で200勝まで1桁台にすることは、さほど難しいことではない。そして日本ハムの新球場2年目となる24年、強化が進んだ古巣に“優勝請負人”として凱旋する――。

「ダルビッシュは球史に残る“野球人”として、どう幕を引くかという時期に差しかかっています。家族を含め、WBCと200勝の折り合いをどうつけるかでしょう」

 一時代を築いた右腕の決断に注目だ。

(木嶋 昇/Webオリジナル(特集班))

関連記事(外部サイト)