凄み増す30歳……巨人・坂本勇人に目指してほしい”1966年の長嶋茂雄”

凄み増す30歳……巨人・坂本勇人に目指してほしい”1966年の長嶋茂雄”

今シーズン、さらに凄みを増している坂本勇人 ©文藝春秋

 30歳を迎えた巨人の坂本勇人が充実のシーズンを送っている。

 開幕からセ・リーグ新記録となる36試合連続出塁を記録し、3・4月度の月間MVPも獲得した。5月31日現在で、打率3割3分8厘、17本塁打、37打点。守備の要である遊撃を守りながら打撃3部門でトップを狙える位置につけている。昨年までももちろん代えの利かない選手だったが、今年はさらに凄みを増していると言っていいだろう。

■「いい選手」の坂本が「すごい選手」に覚醒するまで

 先日、東京ドームにあるゲームを見に行った。仕事終わりに向かったため、試合開始に間に合わず、到着時にはすでに0−3とリードを許していた。その後、ゲームは膠着状態となり、両チームまったく点が入らない。特に見せ場がないまま、このまま淡々と試合が終了するのかな(ペナントレースではまったく珍しくない話だ)と思っていた。すると、最終回、坂本が反撃のソロを右翼席に叩きこんだ。結局そのまま試合は終わったが、客席を埋めたG党の間にもなんとなく「まあ坂本のホームランが見られたからいいか」という雰囲気が流れていたように感じた。以前、ビートたけしが「おいらたちのころなんて、巨人は負けたけど長嶋のエラーが見れたからいいか、王さんのホームランが見れたからいいかって。これが本当のスターだよ」という話をしていたが、今の坂本はそれに近いオーラを持ち始めている。

 馬車を何台つなげても、蒸気機関車にはならない――。

 オーストリア出身の経済学者シュンペーターがイノベーションについて語った有名な言葉だが、これは個人の成長という局面でも同じことが言える。坂本に関していえば、2016年より前とそれ以降では明確に違う姿を見せてくれている。

 ドラフト1位で入団し、1年目から1軍の試合に出場。2年目から不動のレギュラーになった坂本にはいわゆる“下積み”の時代はない。もちろん原監督が言うところの「枢軸」であり、主力選手ではあったが、勝敗の責任を直接背負うような立場ではなかった。坂本がレギュラーに定着したころの巨人打線は充実期にあり、小笠原、ラミレス、高橋由伸、阿部らがひしめいていたからだ。もちろん様々な葛藤や乗り越えた壁もあったはずだが、毎日当たり前のようにゲームに出る中で、ある意味で「こなしていた」時期もあったように見えた。特に2013年から15年までの3年間は打率も3割を切り、「普通のいい選手」になってしまいつつあった。

 いい選手とすごい選手の境目に立たされていた坂本を奮起させたのは何か。この年のキャンプで松井秀喜氏から指導を受け、右足に重心を残す新打法を取り入れたことも、もちろん大きかっただろう。ただ、技術面以上に重要だったのは、「長男坊の自覚」。つまりチームを背負う意識ではないか。連覇はいつの間にか途切れ、絶対的な存在だった先輩たちも徐々に力を落とした。チームが過渡期に入る中で芽生えた自覚が、16年の覚醒につながったように思う。あくまで印象の話ではあるが、それまでの坂本の打撃はやや淡白さを感じさせることもあったが、このころからあっさりポップフライを打ちあげたり、気のない三振をしたりすることもほとんどなくなった。

■令和のミスタープロ野球へ

 そんな坂本に目指してほしいレジェンドがいる。

 53年前、今の坂本と同じ30歳で巨人を引っ張ったチームリーダー。やや物足りない成績に終わった前年とは打って変わり、打率3割4分4厘で首位打者とセ・リーグMVPを獲得。打点王と本塁打のタイトルこそ王貞治に譲ったものの、26本塁打、105打点もリーグ2位と打ちまくった。さらに、日本シリーズでも2本の本塁打を放って優秀選手賞に輝き、チームを日本一に。オフにはドジャースから「2年だけでいいからうちでプレーしてほしい」とラブコールを受ける。だが、球団首脳は「彼がいなくなったら日本の野球は10年遅れる」と話し、チームに引き留めた。

 1966年の長嶋茂雄――。走攻守に優れた天才肌であることに加え、ルックスにも恵まれた陽性のスター。人気、実力、代替する選手の不在。「彼がいなくなったら大変なことになる」。そう感じさせるぐらいの存在感。長嶋と坂本には共通点が多い。というより、坂本勇人はミスターを目指すことを許される現代で唯一の選手だと言っていい。

 そして今季、坂本にとって、長嶋にとっての王となり得る選手が加入した。3連覇中の広島からやってきた丸佳浩だ。先日、セ・リーグ関係者がこんなことを言っていた。「丸は今年、これまで以上に打つかもしれません」。現在、プロ野球はデータ全盛時代を迎えている。各球場には「トラックマン」と呼ばれる弾道測定システムが導入され、投手であればリリースポイントの前後のぶれ、投球時の頭とボールの距離、回転数、変化量、ホップ量などが、打者であれば打球速度や角度などが瞬時にデータ化されて出力される。「きょうの○○はキレがある」「ボールに伸びがある」といったこれまでは打者目線の主観に頼っていた要素も、このシステムによってはっきりと数値化されてしまう。

 そして、このシステムを12球団で唯一導入していないのが、カープなのだ。はっきりとした理由はわからないが、トラックマンを導入するためにはバックネットを特殊な素材に交換しなければならず、それには数千万円単位の予算がかかるらしい。カープも「ラプソード」というトラックマンに似たシステムを導入しているというが、他の11球団がそれぞれ所有しているデータを持っていない、というのはハンデであることは間違いない。元々圧倒的な打撃を誇っていた丸が、巨人入りによってきめ細かいデータという武器を手に入れ、鬼に金棒状態になる可能性もあるということだ。そして、その丸と坂本がONのように切磋琢磨し、化学反応を起こしていくことが、5年ぶりの優勝には不可欠だと言える。

 新元号となった5月1日、坂本は12球団を通じての「令和第1号ホームラン」を放った。令和のミスタープロ野球へ。まずは主将としての初優勝が最初の宿題になる。

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(Kameyama)

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