【楽天】エース・則本昂大とルーキー・藤平尚真の涙の違い

【楽天】エース・則本昂大とルーキー・藤平尚真の涙の違い

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 9月16日、マジック1で迎えたライオンズ戦に見事勝利し、ホークスがリーグ優勝を果たした。しかも2015年に自らが作ったパ・リーグ最速優勝記録をさらに1日上回るというオマケつき。8月15日にイーグルスから首位を奪ってからは圧巻の戦いぶりで、気がつけば約1ヶ月で15ゲーム以上離されてしまった……。

 この結果からもペナントレースの完敗は認めなければならない。福岡ソフトバンクホークスが優勝なのである。しかしながら、現在パ・リーグ3位の楽天イーグルスもCSを勝ち進めば日本シリーズ進出への可能性は残されている。ならばそれに向け応援するのがファンである。ただこれから戦う上でハッキリしておきたい事もある。

■エースとルーキーが流した涙

 少し前の話になるが、9月に入り心を震えさせられた涙に二度遭遇した。引き分けを挟む9連敗で迎えた9月3日、マウンドにはエース則本昂大投手の姿。この負の連鎖を止められるのは、やはりエースしかいないと僕を含めほとんどのファンはそう思っていただろう。そして蓋を開けてみれば流石の気迫のこもった素晴らしいピッチング! しかしホークスも一歩も譲らず、0−0で迎えた9回裏2死一、二塁からデスパイネ選手のサヨナラタイムリーで敗戦。今宮健太選手がホームインする瞬間、マウンドで崩れ落ちる則本投手の姿は楽天ファンのみならず多くのプロ野球ファンの心に刻まれた事だろう。

 その日のTwitterには、たくさんのホークスファンからも則本投手への称賛の声が届けられていた。19年前の、千葉ロッテマリーンズの黒木知宏投手を思い出した方もきっと多かっただろう。そしてホークスファンにとっては2006年プレーオフの日ハム戦、マウンドから動けなくなった斉藤和巳投手と重ね合わせたのかもしれない。

 そしてエースはその想いを8月の6連敗を止めた新人の藤平尚真投手に託した。迎えた9月5日、富山県での日ハム戦に先発した藤平投手は期待に応え、7回を被安打1に抑え、見事に連敗を10で止めたのだ。またもや連敗を止めてくれた新人投手に対し感謝の気持ちと申し訳なさでいっぱいになった。そして迎えた9月13日、ここまでライオンズ相手に8連敗を喰らっていたイーグルスのマウンドにはまたもや藤平投手が登っていた。3−1で迎えた6回に中村剛也選手に逆転スリーランを浴び、敗れてしまった。タオルで顔を覆う藤平投手を見て、なんとも言えない感情が胸をついたのと同時に、知り合いのイーグルスファンから驚きの言葉を聞いたのだ。

「こないだの則本投手に見えてきたわっ」

もちろん即答した。

「いや、それは違うでしょ」

■ハッキリさせておきたかった二人の涙の違い

 さてこの二人の涙をどう感じただろう。どちらも連敗を止めるためにマウンドに登ったピッチャーに変わりはないのだが、もしこの涙に対する気持ちを同じ温度で藤平投手にぶつけるファンがいるとすればちょっと待ってほしい。もちろん高卒新人ながらここまで5試合に登板し2勝3敗で防御率2.54の素晴らしい成績である。9月5日のピッチング、あの1勝は白星5つぐらいの価値はある。しかし、高卒新人のかわいいかわいいルーキーなのだ。後半の連敗を止めたことで知らぬ間に大エースと同じ荷物を背負わせるのは酷な話である。

 もちろん同じに考えている人はほとんどいないとは思うが、則本投手はチームの現状を背負った上での涙、藤平投手は悔し涙。それでいい。ここでハッキリさせておきたかった。彼にはこれからもガンガン腕ふって一軍の超一流バッターに正面から向かっていってほしい。打たれたら打たれたで勉強していけば充分。その彼すらもエースが、そしてチームが背負ってくれるだろう。

 18日のマリーンズ戦、9回見事3点差を大逆転でサヨナラ勝ちできた事も嬉しかったが、それと同じくらい、いやそれ以上に、則本投手が与田ピッチングコーチから告げられた8回での交代を「嫌です」と断り、9回を投げきった事に心が震えた。どんな状況でも最後まであきらめずに最善をつくしてくれるエースがいる。未来のその場所を目指す新人投手がいる。いい時季にチームが成長しているように思う。今シーズンまだまだこっからですっ。

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(かみじょう たけし)

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