「キミ、絶対にプロになれるよ。だから、頑張れよ」 現役を引退するロッテ・伊志嶺翔大の不思議な縁

「キミ、絶対にプロになれるよ。だから、頑張れよ」 現役を引退するロッテ・伊志嶺翔大の不思議な縁

川越コーチと伊志嶺 ©梶原紀章

 生きていると不思議な縁を感じることがある。プロ野球の世界においても同じだ。今季限りで9年に及んだ千葉ロッテマリーンズでの現役生活にピリオドを打ち、コーチに就任した伊志嶺翔大も不思議な縁に導かれプロの門をたたき、そして今度は指導者となる。

■中学時代にプロの投手に掛けられた言葉

 あれは03年2月。伊志嶺、中学校2年生の時だった。地元宮古島ではオリックスが春季キャンプを張っており、毎年、小中学生を対象に野球教室を行っていた。伊志嶺は投手としてイベントに参加をした。指導役に数人の一軍投手たちがおり、そのうちの一人が川越英隆だった。現千葉ロッテマリーンズ一軍投手コーチだ。一目見るなり、その才能に気が付き、声をかけた。

「キミ、絶対にプロになれるよ。だから、頑張れよ」

 その時にプロの投手から掛けられた言葉が伊志嶺にとっては心の支えとなった。宮古島から沖縄本島にある沖縄尚学に進学。甲子園にも出場した。東海大に進学し主将を務めると10年ドラフト1位で千葉ロッテマリーンズに入団をした。順風満帆に見える野球人生だが肩の怪我もあり投手から野手に転向。挫折を味わいながらも、苦しい時にいつも心の底から浮かび上がってきたのはあの日、野球教室でプロの投手から掛けられた言葉だった。

 偶然にも入団をした千葉ロッテマリーンズにはオリックスから移籍をした川越が現役投手として在籍していた。あの時の中学生とプロ野球選手はチームメートとなったのだ。だから入団をすると真っ先に挨拶に向かった。「絶対にプロに行ける。頑張れよ」と優しく声をかけてくれた川越は驚きながらも覚えていてくれた。

「投手じゃなくて野手でプロ入りしたのかと笑ったけどね。本当に当時、身長も高くて体もしっかりしていて角度のあるキレのあるボールを投げ込んでいた。身体のバネも感じた。凄い素質を持った子。その時にこの子は絶対にプロに行く素材だと思っていた。ずっと、あの子はどうなったかなあと気になっていた。だから、あれから月日が経って、しっかりと努力を積み重ねて同じ舞台にたどり着いたと分かった時は本当に嬉しかった」と川越投手コーチは懐かしそうに振り返る。

 伊志嶺も「本当に嬉しかった。ずっとその事を覚えていたし苦しい時の自分のモチベーションだった。でもまさか同じチームでプレーすることになるなんて夢にも思わなかった。不思議な縁です」とシミジミと語る。

■苦しい時に言葉で選手を励まし支える存在に

 伊志嶺は9年の現役生活で448試合に出場。236安打、59盗塁を記録した。ルーキーイヤーのデビュー戦(4月14日、楽天戦、マリン)では初打席で右中間を破る三塁打を放ちファンの度肝を抜いた。6月15日の東京ドームでの巨人戦では1点ビハインドの九回二死から起死回生の逆転2ランを放ちチームの勝利に貢献。その一発は今もファンの間で語り継がれている。1年目は塁上を颯爽と駆け抜け32盗塁を記録。新人としては01年の阪神赤星憲広以来10年ぶり。パ・リーグでは97年の小坂誠以来14年ぶりの快挙となった。駆け抜け続けたプロ野球人生。ファンに愛された選手だった。10月に現役を引退することを決めると球団からのオファーで一軍の走塁コーチに就任することになった。一方の川越は11年のシーズンを最後にマリーンズで投手コーチを務め、現在は一軍投手コーチ。今度はコーチとして一緒に仕事をすることになった。

「プロへと導いてくれた人とこんなに縁があって、これからも一緒に仕事が出来るのは本当に嬉しいです。指導者としてはまだなにも分からず日々、勉強です。少しでも選手たちのサポートが出来ればと思います」

 コーチに就任した際、そのように抱負を語った。伊志嶺は身をもって、人が放つ一言が相手の人生を支える可能性があることを知っている。だから、指導者として言葉を大事にするつもりだ。苦しい時に言葉で選手を励まし支える存在になりたいと思う。

梶原紀章(千葉ロッテマリーンズ広報)

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(梶原 紀章)

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