大谷翔平はこれからアメリカ人の野球観を変えようとしている

大谷翔平はこれからアメリカ人の野球観を変えようとしている

©時事通信社

■さわやかだった大谷のお別れ会見

 クリスマスの25日は季節が一歩進んだ印象だった。強い冬型の気圧配置の影響で北日本と北陸は暴風雪や高波に要警戒である。道央も夜には吹雪く可能性があった。それでも札幌ドームには早くから待機列が延びていた。大谷翔平のお別れ会見である。2017年の最後にファイターズは大切な行事を組んだ。

 ロサンゼルス・エンゼルス・オブ・アナハイム。大谷は大リーグへ旅立つことになった。エンゼル・スタジアム前で行われた入団会見(12月9日、アナハイム)を見て、赤がこんなに似合うのかと驚いたのだ。昔はカリフォルニア・エンゼルスやアナハイム・エンゼルスという呼称だったと思うが、「ロサンゼルス・エンゼルス」だと、もう天使が2回(「Los Angeles Angels」)も出てくる。

 僕もさっそくエンゼルスの野球帽をかぶって東京都港区芝5丁目、JR田町駅前、森永プラザビルの「エンゼル街」に急行したものだ。ここに「大乃」という、横浜大洋、巨人、ヤクルトで活躍した大野雄次さんが経営されてる小料理屋がある。誰もいないと思ってみても、どこかでどこかでエンゼルが見つめてる。そんな気分でアメリカ西海岸の華やかな入団会見の映像を田町の店で見た。何か誇らしいのと寂しいのが両方あったなぁ。大谷君は遠くへ行っちゃった。

 で、その後、公開のお別れ会見を札幌ドームでやるらしいと知った。あぁ、そうか、と納得する。そうだ、5年前のクリスマスだ。米球界挑戦を希望していた大谷君は、日ハム球団のドラフト指名&育成プランのプレゼンに進路を変更し、ファイターズ入りを決断した。その公開入団会見がクリスマスの札幌ドームで行われたのだった。球団は物語のプロローグとエピローグを同じ形で揃えた。そして、僕のように「大谷君は遠くへ行っちゃった」と寂しく感じているファンにお別れの機会を与えてくれた。

 18時、栗山英樹監督とともに登場した大谷君はグレーのスーツに紫のタイだった。後に記者質問で意図を明かしたけれど、ファンは皆、直感で理解した。ファイターズの青とエンゼルスの赤を混ぜ合わせたのだ。挨拶はいきなり英語だった。「ロングタイム・ノーシー、アイム・ショーヘイ・オータニ!」会場がざわついた。「サンキュー・フォー・カミングアウト・フォー・ディス・プレスカンファレンス。プリーズ・エンジョイ!」それを通訳が日本語に訳してドッと来た。大谷君も「笑ってもらってよかったです」とすぐネタばらし。

「今日はお別れということではなく、皆さんと楽しい時間を共有したいと思っています。僕からは一つ皆さんに感謝の気持ちを伝えたいなと思って、今日ここに来ました。5年前、ここにお世話になると決めてから、本当に色んな方のお世話になって、ここにいる栗山監督、GM、球団関係者の皆さん、両親、今まで野球でお世話になってきた人たち、チームメイト、ファンの皆さん、本当に色んな方々のお世話になってここまで来れました」

 ぜんぜんウェットな場ではない。大谷君はさわやかだった。球場ビジョンに5年前の会見が映し出される。顔があどけなくて体型もほっそりしている。僕らはずっと彼を見てきたから何となくずっとシュッとしてるイメージだけど、こうして映像と見比べると5年間の変化が如実だ。顔つきも身体も心もタフになった。すごいなぁ。ジンと来るなぁ。

■大谷が本当にすごくなるのはこれからだ

 各局アナウンサーとの質疑応答(なぜかプレスカンファレンスなのに活字媒体は1人も質問しなかった)が始まって、印象深かったのはこの5年間の成長と、二刀流の完成度についてコメントしたくだりだ。

「僕自身は、北海道は家と札幌ドームを往復している毎日が続いていたんですけど、本当に野球だけに没頭できた5年間だと思っています。その環境を与えていただいた球団の方とかファンの皆さんには感謝しています。自分が目指す方向にすごく成長できたんじゃないかと思います」

「やり遂げたという感情はないですし、まだまだ道の途中だなという感じなんですけど、ここに来ると決めたときは栗山監督をはじめ、ごく少数の人たちしかできると思って行動してくれていなかったんじゃないかと思います。そういう考えを持ってくれている人たちが僕のまわりにいたということは、僕にとってラッキーだったなと思っていますし、本当にそこがすべてだったなと思います」

 現場で誰に聞いても同じ答えが返ってくる。大谷君は野球漬けの5年間を過ごした。僕は2015年のオフ、報知スポーツ大賞のセレモニー直後に一度だけ対談したことがあるんだけど、対談が終わったら都内の会場からまっすぐ鎌ケ谷の施設に戻って練習だった。目標を設定し、そこへ向かおうとするエネルギーがハンパなかった。札幌ドームの会見でも多くの人が感じたと思うが、頭がよく、自分の言葉を持っている。

 戦慄すべきことに大谷君は野球選手として未完成なのだ。本当にすごくなるのはこれからだ。札幌ドームを埋めた1万3千人のファンは、そしてテレビ中継や映像配信を通じて見守った更に多くの人はそれを知っている。

 2015年オフの対談のとき、プロで二刀流なんてやれっこないと広言した評論家やコメンテーターに、ざまみろって気持ちはないですか?、と尋ねた。大谷君の答えは「それは僕が言うことじゃないのかなと思います」だった。彼は大リーグに挑戦するんじゃない。大リーグで二刀流に挑戦するのだ。これからアメリカ人の野球観を変えようとしている。胸のすく想いだ。グッドラック! どこに行っても応援している。

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(えのきど いちろう)

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