テレビ局の取材が殺到するスーパー「アキダイ」、秋葉社長が語る“テレビに出る理由”

■原点はアルバイト


 少し古い話になるが、TBSラジオの「ジェーン・スー 生活は踊る」は18年6月、2回目となる「スーパーマーケット総選挙」を実施。横浜市に本社を置くオーケーが2連覇を果たした。

 ***

 実際、ネット上には「イオンも逃げ出す『OKストア』の半端ない集客力」(まぐまぐニュース:18年7月9日)といった記事もアップされている。

 だが、日本一の知名度を誇るスーパーといえば、東京都練馬区に「関町本店」を構えるアキダイかもしれない。何しろGoogleに「スーパー アキダイ」と入力し、「ニュース」で検索をかけてみると、続々と記事が表示されるのだ。

◇テレビ朝日「値上げは売り手も困る! 特売の常連商品消えるかも」(5月31日)
◇毎日新聞「GDP速報値 数字と実態に差 景気の不安要素色濃く」(5月20日)
◇FNN PRIME「ウインナーソーセージ 2袋セット販売のナゾ」(5月16日)

 午後の情報番組や夕方のニュースでは、アキダイの秋葉弘道社長(50)を見ない日は珍しいといっても過言ではない。異常気象で野菜の価格が高騰すれば、出演する確率は相当に跳ね上がる。冒頭に顔写真を掲載したが、「見たことある!」と叫ぶ方も多いだろう。

 なぜ秋葉社長はメディアに引っ張りだこなのか。そもそも、いつアキダイは誕生したのか――。インタビューを依頼すると、快諾をいただいた。まずは、アキダイ開店の経緯から始めたいが、社長は「埼玉の工業高校に通っていた時、八百屋さんでアルバイトをさせてもらったのが原点です」と振り返る。

「アルバイトは本当に楽しかった。大人の人たちと一緒に働けるのが嬉しかったし、八百屋は話術が売れ行きに直結します。僕は小学生の時から口べたで、周囲とはケンカばかりでした。担任には常に怒られて、それがコンプレックス。克服しようと、高校で生徒会長に立候補したこともあります。『購買部にパンしかないのはおかしい。弁当も売るべき』と公約に掲げると当選しちゃった(笑)。先生と協議して弁当を置いてもらうと、周りから“弁当会長”ってあだ名をつけられました」

 秋葉社長は「まあ、ヤンチャな高校生でした」と苦笑する。茶髪でパーマの高校生が、必死に主婦へ野菜や果物を売り込む。すると面白いほど手応えがあった。1日で桃を100箱以上、売ったこともある。

「午前9時から仕事でしたが、自分で売り場を準備したほうが働きやすいって気づくんです。そこで1時間前に出勤して野菜や果物を並べるわけです。バイト代は日当。10時間6000円でした。1時間早く出勤すると時給は減ります。でも、そうやって自主的に働いていると、周りの社員さんが、ちゃんと見ているんですね」

 埼玉は西武ライオンズのホームタウン。秋葉社長は昭和43年生まれで、清原和博(51)が42年生まれの1歳上。社員から「秋葉は青果界の清原、スーパールーキーだ」と絶賛されたという。

「お世辞だったんでしょうけど、そりゃあ嬉しいですよ。もっと頑張ろうと思うじゃないですか。気がつくと、高校3年間を八百屋で働き続けて、客商売の基礎をしっかりと叩き込まれました。非常に充実した修行をさせてもらっていたんです」

 高校3年生になり、進路を選ぶ時期になった。高校からは「東京電機大学の推薦枠が1つある」と進学を勧められた。だが当時、父親の仕事が思わしくなくなっていた。兄と共に伝票の製本を生業としていたのだが、伝票の電子化が進み、需用が減少してきた。経済情勢もバブルが弾け、不景気の様相が強くなってきた。更に父親は住宅ローンも抱えていた。

「無理を言えば大学に行かせてもらえたとは思いますけど、そんな気持ちになれなかった。担任に『就職したい』と相談したら、大崎電気工業から内定をいただきました。一部上場企業だから両親も喜んでくれましたね」

 入社すると「えらく元気のいい高卒がいる」と評判になり、検査部門に配属された。電力量計を筆頭に、自社製品のチェックを行う。上司には可愛がられ、前途洋々の未来が開けたはずだった。しかし、秋葉社長は悩み始めた。

「やっぱり大企業は自分を殺さないと務まらない。おまけに不平不満ばかりに言うようになってしまった。初任給が10万円で嬉しかったのに、慣れると『給料が安い』と愚痴をこぼす。週休2日なのに『忙しくて遊ぶ時間がない』と不満を感じる。建物の中で検査、検査の毎日で、太陽も風も雨も感じない。八百屋には四季がありました。バイトの充実した日々を思い出していると、『このままでは自分が駄目になる』と痛感したんです」

 可愛がってくれた上司が「来年からは、ここはお前に任せて実家に帰れる」と喜んだのを見て慌てた。上司が退社してからでは辞められない。慌てて先に辞表を提出した。「父親が体を壊した」と嘘をついた。

「そしてアルバイトでお世話になった八百屋に入社したんです。母親は反対しましたが、父親は意外に『好きにやらせればいいだろう』と応援してくれました。あの頃、僕が使う金は、1日に100円。早朝に青果市場に行って仕入れると、先輩たちは食堂で朝食です。その間に僕は仲卸さんを回って、野菜の目利きを教えてもらう。先輩たちが車に戻ってくると、僕が運転しながら母親が作ってくれたおにぎりを食べる。昼飯もおにぎり。100円は、午後にジュースや缶コーヒーを買うために持っていました」

 心の底から八百屋の仕事が楽しかった。社内だけでなく、社外でも人気を呼び「10年に1度の天才」とまで言われた。実際に成果も出して22歳で店長に就任すると、徐々に独立を意識するようになった。

「でも八百屋しか知らない怖さも感じて、運送業者に転職しました。家電メーカーの子会社で製品を店舗に運ぶ仕事でした。ところが運転中に八百屋が視界に入ると、売れ行きや店の雰囲気をチェックしてしまう。『テナント募集』の張り紙を見ると、八百屋が出せるか考えてしまう。ようやく『本当に八百屋が好きなんだ』って実感することができて、独立を決心できました」


■オープンするも閑古鳥


 ところが、本当の難関はこれからだった。不動産会社を回るのだが、誰も「23歳で八百屋の元社員」にはテナントを貸してくれない。

「縁もゆかりもないところを回っていると、練馬区の関町北にテナントを見つけました。大家さんに頼みに行くと、息子さんと僕が同い年だと分かったんです。『息子の同級生が八百屋に挑戦するなら、応援するしかないなあ』って貸してくださることになったんです。ところが、ほっとしたのも束の間、今度は融資してくれるはずの青果組合が『開業資金は貸せない』と断ってきました」

 融資担当者がテナントの前に車を停め、人の流れをチェックしたが、半日見ていても「誰も歩いていない」と指摘。「こんなところで商売はうまくいかない」と反対したのだ。結局、秋葉社長が200万円の貯金を担保として差し出し、何とか500万円の融資を受けて開業に漕ぎ着けた。そして担当者の“予言”は的中してしまう。

「オープン初日は多くのお客さんがチラシを手に持ち、特売品を買いに来てくださいました。ところが翌日から、お客さんは消えました。来客どころか人通りがゼロです。誰も店の前を歩かない。バスが店の前を通るんですけど、乗客の皆さんに繁盛していない八百屋を見られるのが恥ずかしくて、あんなに好きだった仕事なのに、もう辞めたくてたまらなくなってしまいました」

 客が来ない店に立ち続けながら、「誰か放火してくれたら、保険金が下りるなあ」と妄想したこともあったという。そして秋葉社長は、「来年に店を畳もう」と決断を下す。

「周囲の人たちに応援してもらったから、いい加減な気持ちで閉店するわけにはいきません。『あれだけ秋葉が努力しても客が来ない。閉店は仕方ない』と言われる必要がある。だから、店を辞めるために、全力を尽くしました。たまにお客さんが来れば、必死で接客する。客のいない店をバスから見られて恥ずかしいなんて言っている場合じゃない。紙に大根1本の値段を大書して、それを通過するバスのお客さんに見せるようになりました」

 最初に反応したのは近所ではなく、周辺に住む高齢女性だったという。彼女たちはシルバーパスを使えばバスを無料で乗車できる。秋葉社長の掲げる紙を見て「安そうな八百屋だ」と考え、わざわざバスで買いにきた。すると「店長の兄ちゃんは元気がよくて面白いし、品揃えもいい。野菜の知識も豊富だ」と評価、リピーターになってくれた。

「3月にオープンして、ずっとお客さんがいなかった。それが店を辞めるために必死になると、GW休み明けに1日の売上が2ケタになり、秋には1日80万円を突破しました。そして結局、毎日100万円の売上が続くようになり、店を畳む必要がなくなったんです」

 右肩上がりの成長が続き、今では練馬区と杉並区に5店舗、更にパン工房と居酒屋も経営している。マスコミが来るようになったきっかけは「はっきりとは覚えていない」と言う。

「記憶にあるのは、農水省さんの『野菜高騰』と書かれた資料を基に、テレビとか新聞の記者さんが取材されていたことですね。すると資料の内容が情報として古いんです。僕ら小売の情報をまとめて広報されるから、タイムラグが生じちゃう。その辺を丁寧に説明すると、記者さんにとても喜んでもらえました」

 夏の暑い日にテレビクルーがロケに来ると、ADがへばっている。見かねた秋葉社長がクーラーのある事務室に案内すると感謝された。そのADが何年かしてディレクターに出世。今度はディレクターとして再び取材に来る――こんな“好循環”も露出度アップに影響を与えたようだ。

「東日本大震災が起きた2011年を境に、取材が増えたのははっきりと覚えています。最高で同時に4班のクルーがいらしたこともありますよ。順番に並んでもらいました。他にも、テレビカメラの前で野菜の価格なんかをコメントするでしょ。そうすると、『お世話になってるAというディレクターとBというディレクターが結婚するんです。結婚式に流しますから、引き続きコメントをください』って頼まれて、『マジか、結婚おめでとう!』ってカメラの前で喋ったこともあります(笑)。結婚式では大ウケだったと聞いていて、役に立ててよかったなあ、なんてね」

 なぜテレビの取材を受けるのか、秋葉社長は「やっぱり、テレビに出るのが好きなんでしょうね」と笑う。

「テレビの中にいる自分を見ると、すごく新鮮でね、わくわくしちゃうんですよね。また、皆さんの取材に答えられるということは、自分の商品知識がしっかりしている証明でもあります。自分で自分をテストしている意味合いもありますね。何よりお客さんの役に立つのが嬉しいのと同じくらい、マスコミの皆さんの役に立つのも嬉しいんですよ」

 テレビに出たからといって、店の売上が増加するということはない。その辺は、消費者はシビアだ。それでも秋葉社長がテレビに出る理由の1つは、ある人と連絡を取りたいからだという。

「小学校2年生から4年生まで、僕のクラスを担任してくれた女性の先生がいるんです。ケンカばかりしていたから、他の先生にはいつも怒られて、昔だから殴られたりもしていた。でも、その先生だけは僕のことをとても評価してくれて、いつも応援してくれたんです。幼い時の人間性を、その先生に作ってもらったという感謝がある。だからテレビに出ている僕を見て、手紙でも送ってくださらないかなあと、心待ちにしているんですよ」

 ちなみにアキダイの「アキ」は秋葉から来ているが、「ダイ」は高校時代に「一緒に店を経営しよう」と語り合った友人の名前が由来だ。縁がなく、友人と八百屋を開くことはなかったが、店名は変えなかった

 取材の翌日には、レジ袋有料化の法整備が報道され、さっそく秋葉社長の解説コメントが民放キー局で紹介されていた。「お客さんだけでなく、社員にアキダイのファンになってもらうこと」が夢。ずっと無趣味だったが、近年は旅行を楽しむ余裕も出てきた。二女、それも双子の父親でもある。

週刊新潮WEB取材班

2019年6月11日 掲載

関連記事(外部サイト)