子どもが疲れ知らずのワケは? 判明したスーパーアスリートなみの回復力!

子どもが疲れ知らずのワケは? 判明したスーパーアスリートなみの回復力!

疲れ知らずの子供に大人は敵わない(depositphotos.com)

 都会では体を動かして遊ぶ機会が減ったとはいえ、やはり子どもの体力は無尽蔵だ。特に小学生の男子などは、ちょっと遊び相手をしただけで大人の方がヘトヘトになってしまう......。

 子を育てる親であれば「なぜ、あんなに長時間走り回っているのに疲れないんだろう?」とあきれたことは一度や二度ではないだろう。

 じつは最近、「子どものパワー(回復力)は、大人の予想を超えるものだった」ことが生理学的に解明された。

 『Frontiers in Physiology』(4月24日オンライン版)に掲載された、この研究結果によると、子どもの「疲労回復力」は、運動不足気味のお父さんの上を行くどころか、成人のスーパーアスリートと同等だというのだ。

男児と成人の体内パフォーマンスを比較

 この結果を発表したのは、仏クレモン-オーヴェルニュ大学のS?bastien Ratel氏らの研究グループ。Ratel氏らは以前より、運動の習慣のない大人に比べて子どもの「疲労度」は著しく低いため、疲労から回復する能力は成人のアスリートと同等である可能性を示唆してきた。

 そこで今回、「訓練されていない」8〜12歳の男児12人、19〜23歳の一般男性12人と、19〜27歳の男性アスリート12人を対象に、各グループの運動能力を比較する実験を行った。

 「訓練されていない」とは、スキーやスケートボード、登山など、娯楽としての運動をする時間が週4時間以下である者と定義。一方、アスリートグループは、自転車やトライアスロンなどにおけるナショナルクラスの選手であり、週6回以上の長距離トレーニングを少なくとも2年間続けていた。

 研究グループはエアロバイクを使い、2日以上の間隔をおいて、すべての対象者に有酸素運動と無酸素運動のテストを実施。それぞれ運動後に、運動中に感じた苦しさなどの運動強度を10段階で評価してもらった。さらに心拍数、血中酸素濃度、乳酸除去率などを測定した。

 血中の乳酸が高いことは「筋肉が供給量を上回る酸素を必要としていること」を意味し、体内で「嫌気的代謝」が行われていることを示している。その場合、酸素が十分に細胞に供給されている時に行われる「好気的代謝」よりも、筋肉疲労が大きくなるという。

トライアスリートも凌ぐ回復力!

 Ratel氏らが各グループのエネルギー生産について評価したところ、8〜12歳の男児は一般の成人男性に比べて、酸素を使って糖分からエネルギーを得る好気性代謝から、より多くのエネルギーを得ていることがわかった。

 そして8〜12歳の男児の代謝パターンは、成人のアスリートと同じだった。つまり8〜12歳の男児は、マラソンランナーのように好気性代謝が盛んなので、激しい運動をしても疲労しにくい。さらに、筋肉の回復や疲労の程度も成人アスリートと同程度だった。

 そして、運動後の心拍数回復では、なんと8〜12歳の男児がアスリートを上回るという結果が出た。これについて研究者らは、「血中の乳酸値をすばやく回復させる能力が優れているためではないか」と推測している。

 鍛え抜かれたアスリートを時に上回るという、驚くべき子どもの能力。しかし残念なことに、この若さゆえの利点は、年齢とともに失われることも明らかになった。

 「成人期に近付くにつれ、少なくとも筋肉レベルでは、好気性代謝への適応能力は著しく低下することがわかっています。それと同時に、糖尿病などの病気が増えていきます」とRatel氏。

 そして、今回の結果が、こうした疾患が発症するメカニズムを知るための手がかりとなるかもしれないと考え、「疾患のリスクを高めるかもしれない、成長による生理的変化を理解することは有用だ」とRatel氏は指摘している。

いつまでも遊べる能力は子どもの特権

 一方、同論文の共同執筆者であるオーストラリア・エディスコーワン大学のAnthony Blazevich氏は、「この調査結果が、子どもの運動能力を最大限に引き出す方法を示唆している」と別の視点から指摘している。

 「小児期は、筋肉の持久性が非常に優れていることが明らかになった。従って、スポーツの技術やスプリントスピード、筋力など、他のフィットネス分野を集中的に磨くことで、子どもたちのパフォーマンスがより向上するかもしれない」

 子どもだけが持つ能力とその変化を探求することは、スポーツ科学のみならず生活習慣病の予防や老化のメカニズムの解明など、さまざまな分野に活かせる可能性がある。

 そして、とりあえず世の親たちは、日々スーパーアスリート級の体力の持ち主を相手にしていることを知っておいたほうが良さそうだ。

 子ども時代にしか持ち得ない能力を存分に発揮させるために、「電池が切れるまでとことん遊ぶような体験」をできるだけたくさんさせてあげたい。
(文=編集部)

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