錦織圭、ガスケを退け決勝へ。10年前の完敗があって今がある

錦織圭、ガスケを退け決勝へ。10年前の完敗があって今がある

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リシャール・ガスケ(フランス)と初めて対戦したのは、10年前のジャパン・オープン3回戦だった。
 同年2月に18歳にしてツアー初優勝を成し、日本のみならず世界中のテニスファンが「次代のスター候補」と目するまでになっていた錦織圭の凱旋試合には、1万人に迫る観客と多くの報道陣が詰めかけていた。その一戦に1−6、2−6で完敗を喫した錦織は、「昔からすごい選手として知っていたので、リスペクトしすぎてしまった」と伏し目がちに告白する。

錦織圭はガスケを下してジャパン・オープン決勝へと進出

「錦織の敗因は?」
「彼に足りないものはなにか?」
 錦織の敗戦の訳を求める問いは、敗者のみならず勝者にも向けられた。それらの狂熱に囲まれる日本の若者に、母国フランスでは「小さなモーツァルト」の愛称で幼少期から知られ、過大な期待にさらされてきた自身の姿が重なっただろうか。色めき立つメディアを諌(いさ)めるように、当時22歳のガスケは言った。
「まだ彼は若いし、経験が必要だ。もう少し待ってあげなよ」……と。
 そのときから”ひと昔”に相当する年月が流れた、今年のジャパン・オープン準々決勝――。
 自分より9歳年少のステファノス・チチパス(ギリシャ)を迎え撃った錦織は、ウォームアップ時に読み上げられる対戦相手の生年月日に、「自分より10歳近く若いのか……」と、郷愁を伴う衝撃を覚えたという。

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