元巨人・山口鉄也が語るプロ人生「工藤公康さんとの出会いで変わった」

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“育成の星”として数々の記録を打ち立てた山口鉄也(巨人)が、13年のプロ野球生活に別れを告げた。2006年に育成ドラフト第1期生としてプロ野球生活をスタート。2007年に支配下登録されると、一躍、巨人リリーフ陣の柱としてチームを支えた。2008年から9年連続60試合登板のプロ野球記録を樹立。第2、3回WBCでは日本代表の一員として戦うなど、球界を代表する選手へと上り詰め、240万円だった年俸はいつしか3億2000万円にまで達していた。そんな山口が激動の13年間を振り返った。

今シーズン限りで現役を引退した巨人・山口鉄也

―― 現役を引退されて数カ月経ちましたが、寂しさみたいなものはありますか。
「まだ実感がわかないというか、例年どおりのオフみたいな感じで過ごしています。時々、『もう野球をやらなくていいんだ』と思ったりもしますが、自分のなかではやり切ったという気持ちが大きかったので、今のところ寂しいとか、そういう感情はありません。でも年が明けて、キャンプが始まり、プロ野球が開幕すると寂しさが出てくるかもしれないですね」
―― 高校を卒業してアメリカでプレーされましたが、きっかけは何だったのですか。
「高校3年の最後の夏の大会が終わり、自分のなかで『もう野球はいいかな』と思ったんです。もちろんプロ野球選手になりたいという夢はあったのですが、声のかかるような選手でもなかったですし、大学に入ってまた一からやるのも面倒だなと思って……本気で野球をやめようと思っていたのですが、どうしてもやりたくなって。

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