箱根から世界へ。予選会で光った神奈川大エース・鈴木健吾の走り

 大東文化大が10人の合計タイム10時間08分07秒で1位になり、明治大が10時間08分17秒で2位に続くなど、10位の日大までが本戦の出場を決めた10月15日の箱根駅伝予選会。陽差しも強く、気温も上がり、各校とも選手たちにペースを抑えさせるなかで、パトリック・ワンブイ(日大)とレダマ・キザイサ(桜美林大)に続き、日本人トップの3位でゴールしたのは鈴木健吾(神奈川大3年)だった。

 そのゴールタイムの58分43秒は、14年に村山紘太(城西大・現旭化成/リオデジャネイロ五輪5000m、1万m出場)が出した58分26秒と、07年に木原真佐人(中央学院大・現SGホールディングス)が出した58分40秒に続く日本人歴代3位の記録だが、後半の安定感はタイム以上の強さを見せつけるものでもあった。

「大後栄治監督からは、最低でも日本人トップと言われていたので......。自分は暑さが苦手ではないので問題ないと考えていましたが、スタート前は想像以上に陽差しが強かったですね。ちょっとゆとりを持って入った方がいいかなと思ったのですが、いざスタートすると強い気持ちを持って走ることができました」

 こう話す鈴木は、最初の5kmを留学生が作る14分23秒のペースに乗った。5kmを過ぎてからは留学生勢を逃がして日本人選手がいる集団に入り、10kmまでを14分58秒に落とした。その中で「意外と気持ちにゆとりがありました。そこから余裕を持たせて走っていると『これなら行ける』という感覚を持てたので、9kmからは集団の前に出てペースを上げました」と話す鈴木は、10km過ぎからはムソニ・ムイル(創価大)とともに集団から抜け出して落ちてきた留学生たちを抜くと、順位を3位に上げた。そして18km過ぎでムイを突き放すと単独3位でゴール。ラスト5kmも全体最速の14分40秒と、後半に強さを見せた。

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