菅野智之が語る背番号18の重み「実績は関係ない。必要なのは実力」

菅野智之が語る背番号18の重み「実績は関係ない。必要なのは実力」

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あれはもう、34年も前のことだ。
 1985年の秋、ドラフト会議で桑田真澄を1位で指名し、PL学園を訪れたジャイアンツのスカウトが、まだ高校生だった桑田の目の前に風呂敷の包みを置いた。それは、桑田が憧れ続けたジャイアンツのユニフォームだった。桑田はドキドキしながら、その包みを開けた。
 まず、左側の”1”が見えた。
『あっ、10番台だっ』

昨シーズン、自身2度目の沢村賞に輝いた菅野智之

 ジャイアンツから背番号の希望を訊かれていた桑田は、「空いているなかで18番にできるだけ近い番号を」と伝えていた。そのオフ、空く可能性があった18番に近い番号といえば、19番、20番、そして空き番だった18番──。
「そんな、18番がいいだなんて、恐れ多くて言えないじゃないですか(笑)」
 当時を振り返って、桑田は笑った。世間から見ればふてぶてしかった甲子園のスーパースターも、当時は17歳。奥ゆかしくも、さりげなく伝えていたつもりの想いを、天下のジャイアンツはちゃんと汲み取ってくれていた。
「いいんですか……」
 17歳の桑田に、ジャイアンツは堀内恒夫がつけてきたエースナンバー、18番を託したのだ。藤田元司、堀内、桑田――ジャイアンツの18番は半世紀近く、この3人だけで受け継がれてきた。

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