錦織圭、当時無名の18歳。衝撃の初優勝は記者の人生も変えた

錦織圭、当時無名の18歳。衝撃の初優勝は記者の人生も変えた

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平成スポーツ名場面PLAYBACK〜マイ・ベストシーン【2008年2月 デルレイビーチ国際テニス選手権】
 11年前、錦織圭という青年の存在を知る者は、まだテニスファンの間でも限られていた。プロに転向して約1年、当時18歳の彼の世界ランキングは240位台。ツアーを戦う雄姿を目にする機会は、日本ではほとんどなかった。そんな情報の少ないなか、ロサンゼルスに住んでいたライターが日本人記者のほぼいない現地に飛び込んで見たものとは――。

2008年にツアー初優勝を遂げた若かりし頃の錦織圭

 パソコンの画面越しに死闘を見届けた後、しばし呆然と椅子に座ったまま、この先の24時間で何をすべきか、思いを巡らせていた――。
 試合会場のフロリダ州デルレイビーチから、約4000Km離れたロサンゼルスのアパートメント。年間を通じて温暖な気候で知られる南カリフォルニアではあるが、2月のこの時期はまだ日は短く、乾いた空気が肌を刺す。
 時間はたしか、午後の3〜4時頃だったろうか。だが、フロリダとカリフォルニアには3時間の時差があり、時間では向こうが先行する。
 今から向かったとして、明日の昼すぎに始まる決勝に間に合うものだろうか?
 そう思い、ネットで飛行機を調べると……ある。”レッド・アイ”と呼ばれる夜間飛行のそれに乗れば、マイアミ国際空港には午前中に着く。

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