広島新庄のエースは本格派右腕。「左でなければ」のジンクスを破るか

広島新庄のエースは本格派右腕。「左でなければ」のジンクスを破るか

広島新庄のエースは本格派右腕。「左でなければ」のジンクスを破るかの画像

2年前、2人の1年生右腕に目がくぎ付けになった。
 ひとりが、今や”高校BIG4”の一角として連日メディアに取り上げられている西純矢(創志学園/岡山)。当時は現在の代名詞となっている縦のスライダーではなく、フォークを武器に空振りを奪っていたが、強い踏み込みで投じるストレートと縦変化のコンビネーションは出色の存在だった。

1年春からベンチ入りするなど、経験豊富な広島新庄のエース・桑田孝志郎

 魅了されたもうひとりの逸材が、桑田孝志郎(くわた・こうしろう/広島新庄)だ。初めてじっくりと登板を見たのは、秋季大会後に開催された1年生大会。ひと目で股関節の柔軟性が伝わってくる豪快な足上げから、跳ねるようなステップで重心を前に移す投球フォーム。体を縦回転することで生まれる、角度のあるリリースから投じられるストレートは、初回の投球練習の時点で142キロを計測した。「球速が出やすい」と評判の三次きんさいスタジアムのスピードガンではあったが、球速表示以上の勢いに胸が躍った。
 岡山と広島に現れた、2人の本格派右腕。「2年後の中国地方をリードするのは彼らだな」と思い、ある高校野球雑誌にもそういった内容を書かせてもらった。
 その後の歩みを見ると、西の”ブレイク”は周知のとおり。2年生エースとして出場した昨夏の甲子園初戦で16奪三振の快投を披露し、たちまち全国区の存在となった。

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