恩師が語る村上宗隆のターニングポイント。「甲子園に出て変わった」

恩師が語る村上宗隆のターニングポイント。「甲子園に出て変わった」

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村上宗隆(ヤクルト)のプロ2年目は、最下位に沈むチームとは対照的に、大躍進のシーズンとなった。打率.231はセ・リーグ規定打席到達者では最下位で、喫した三振数184も断トツのリーグワーストである。しかし、36本塁打、98打点はともにリーグ3位で、新人王レースでもセ・リーグの新人最多安打記録を更新した近本光司(阪神)とハイレベルで争っている。そして何より評価できるのが、セ・リーグでは唯一の全試合出場を果たしたことだ。

高卒2年目ながら36本塁打、98打点の活躍を見せたヤクルト・村上宗隆

 そんな村上の活躍に目を細めるのが”育ての親”、九州学院高校野球部の坂井宏安監督だ。村上は高校1年夏の甲子園に出場し、同学年のライバル・清宮幸太郎(早稲田実→日本ハム)と比較されるなど、常に注目を集めながら高校通算52本塁打を放った。その成長過程を見てきた坂井監督が、親心たっぷりに村上の2年目を総括した。
「昨年の暮れに帰ってきた時、彼を見て確信したんですよ。『しっかり練習しているな』と。手を抜くことなく、オフの練習に取り組んでいた。高校時代から練習する子だったけど、プロに入っても野球を最優先にしているな、と。田舎の子がお金を手にしてしまうと、つい誘惑に負けてしまったりするじゃないですか。ただ、村上は誘惑というものが何なのかもわかっていないんじゃないか(笑)。

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