南野拓実には覚悟がある。「ピッチに立たないと見えない景色がある」

南野拓実には覚悟がある。「ピッチに立たないと見えない景色がある」

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その時は突然、訪れた——。

 前半32分、左FWとして先発していたサディオ・マネは太もも裏を抑えて倒れ込むと、ベンチに向かって交代を求めた。タッチライン際では、ちょうどその10分前からベンチスタートのMFファビーニョ、FWディボック・オリジ、MF南野拓実の3人がウォームアップを開始していた。


南野拓実がリーグ3戦目でようやくプレミアデビューを飾った

 試合は、まだ30分を経過したばかり。しかも、相手は「強豪キラー」と呼ばれる難敵ウルバーハンプトン・ワンダラーズである。クラブ在籍歴の長いオリジが投入されると思われたが、ユルゲン・クロップ監督が声をかけたのは、加入から3週間しか経っていない南野だった。

 突然の出番到来に、南野には感慨に浸る時間も、緊張感に襲われる時間も、驚く時間もなかったという。

「そんなことを考えている時間もないというか。『早く準備して、すぐ行くぞ』という感じだった」

 クロップ監督に首を掴まれながら指示を仰ぐと、南野はわかったと言わんばかりに指揮官の背中をポンと叩く。前半33分、25歳の日本代表はプレミアリーグのピッチに入った。

 急に決まったリーグデビューだったが、それでも頭と心は準備が整っていたという。

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