乗務するのは誰だ? JRが挑む「自動運転」の成否

乗務するのは誰だ? JRが挑む「自動運転」の成否

JR九州香椎線で報道陣に公開された列車の自動運転走行試験(記者撮影)

「目指すのは無人運転ではありません。ドライバーレス運転です」――。

JR九州の担当者が、報道陣に何度も念押しした。官公庁や多くの企業の仕事納めにあたる2019年12月27日の深夜から28日未明にかけて香椎線の香椎―西戸崎間で行われた自動列車運転装置(ATO)による走行試験の模様を、JR九州が報道陣に公開した。

自動運転が実現すれば理屈の上では運転士は必要ないようにも思えるが、無人運転ではなく、運転士に代わる係員を乗車させて運行するのがJR九州の目標だという。

今回の走行試験に先立つこと約1年前、2018年12月29日の終電後にJR東日本も山手線でドライバーレス運転に向けた走行試験を始めた。JRで続々と始まったドライバーレス運転の取り組みの背景にはどんな事情が、そしてどんな課題があるのだろうか。

■自動運転の仕組みは?

鉄道における自動運転は、ATOを使った列車の加速、減速、定位置停止といった自動運転機能と、自動列車制御装置(ATC)と呼ばれる、列車衝突や速度超過を防ぐ保安装置を組み合わせることで実現する。さらに全駅ホームドア設置、踏切のない全線高架化など、列車が安全に走行する環境が整えば、無人運転が可能となる。このシステムを使ってゆりかもめやポートライナー(神戸新交通)は無人運転を実施している。

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