太陽系の起源に迫る日本女性初の探査計画責任者

太陽系の起源に迫る日本女性初の探査計画責任者

「荒井 朋子(あらい・ともこ):東京大学理学部地学科卒業、同大学院理学系研究科博士課程修了、博士(理学)。宇宙航空研究開発機構(JAXA)での国際宇宙ステーションや月探査衛星の開発、国立極地研究所研究員等を経て現職。(写真・井上智幸)

「なぜ地球だけに生命が存在するのか」。幼い頃に抱いた疑問から、何十億年も前の太陽系、地球の起源を追う研究の虜(とりこ)になった荒井朋子。大学時代に隕石(いんせき)研究と出会い、熱は一気に高まった。「隕石には、太陽系初期に作られた鉱物が含まれています。地球以外の天体由来の隕石には、太陽系全体を俯瞰(ふかん)し、地球を位置づける手がかりが詰まっています」

 2013年からはNASAと連携し、国際宇宙ステーション(ISS)に超高感度カメラを設置し流星を2年間観測する「メテオ」プロジェクトを牽引(けんいん)。千葉工業大学のメテオ運用室から、ISSにいる宇宙飛行士やNASAの地上管制官と会話をし、カメラ調整やデータ記録用ハードディスクドライブの交換などを行ってきた。宇宙から流星を長期間連続して観測する試みは世界初だ。流星は、彗星や小惑星から放出された牽引(ちり)が大気突入時に発光する現象(塵のサイズが10センチ以上だと燃え尽きず隕石として地上に達する)で、「メテオ」の観測により流星塵の組成情報が得られる。

 「ISS内には各国の実験棟がありますが、地球側を向いた窓があるのは米国実験棟のみで、そこを通して地球が観測されてきました。その窓を借りて惑星科学の視点で研究を行いたいとNASAに提案したことで、プロジェクトが開始しました」

 今春に全観測が完了した今、荒井はふたご座流星群の故郷である小惑星フェートンに探査機を送り、天体や塵の組成などを調査する小惑星探査計画「デスティニープラス」の主任研究員を務め、22年の探査機打ち上げを目指す。

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