“最もダーティー”と恐れられた守備職人、ブルース・ボウエンが歩んだ茨の道【NBA名脇役列伝・前編】

“最もダーティー”と恐れられた守備職人、ブルース・ボウエンが歩んだ茨の道【NBA名脇役列伝・前編】

ボウエンがNBAで生き残れたのは、様々なテクニックを駆使してディフェンスに活路を見出したからだった。(C)Getty Images

際立った才能を持たない者が、NBAで成功を収めるにはどうすればいいのか?サイズに恵まれず、高い身体能力があるわけでも、特別にシュートが上手いわけでもない。そんな選手がなぜ最高峰のリーグで13年間も生き残り、中心選手として3度の優勝を味わうことができたのか?

 その答えはディフェンスにあった。派手なブロックやスティールを連発するのではなく、ひたすら相手選手にへばりつき、手やヒジや足を使って簡単にシュートを打たせない。人呼んで“NBAで最もダーティーな選手”――。しかしそれは、ブルース・ボウエンにとって最大級の賛辞だった。
  ボウエンがNBAに辿り着くまでの道程は、並大抵のものではなかった。少年時代、酒浸りの父親は家に寄りつかず、たまに顔を見せれば、ボウエンがアルバイトで稼いだ金を無断で持ち出した。一方の母親はといえばドラッグのジャンキーで、薬のために家具さえも人手に渡した。彼女が夜の街をうろついている間、ブルース少年は親戚や友人の家をたらい回しにされたのである。

 だが、こんな最悪の環境でもボウエンの性根が腐ることはなかった。彼が7歳の頃のこと。近くの体育館で行なわれていた試合をどうしても観たかったのだが、手持ちの金は入場料に1ドル足りない。そこで彼はクイン・クロージャーという見知らぬ男性に声をかけ、不足分を借りた。2年後、彼はクロージャーを訪ねて1ドルを返すのだが、それ以来、クロージャー家はボウエンにとって本物の家庭のような場所になったのだ。

 どうしようもない実父が、唯一息子に残したのはアスリートとしての才能だった。ブルース・シニアはプロにこそなれなかったが、ロサンゼルス界隈では名の知れたバスケットボール選手だった。従兄弟のライアンもMLBの投手で、通算17勝をあげている。ボウエン自身も当初は野球をしていたが、身長が2メートルまで伸びたことで、バスケットを選択した。

 カリフォルニア州フレズノのエディソン高校ではスター選手として活躍したものの、有力大学からは声がかからなかった。そこで一計を案じた彼は、周辺地域の大学に片っ端から電話をかけまくる。

「ボウエンという、ディビジョンIでも通用する選手がいるんだが」。低い声音でコーチになりすまし、自らを売り込んだところ、カリフォルニア大フラートン校にもぐり込むことができたのである。
  フラートンで過ごした4年間では、新しい“家族”ができた。ロバートとサンドラのスラッシュ夫妻である。教会で知り合い、やがて深い絆で結ばれるようになったこの夫妻を、ボウエンは実の親のように慕っている。

「彼らは俺がどこにいても、試合を見に来てくれた。本当の親は何の関心も示さなかったのにね。血が水より濃いなんて、俺には信じられない」

 最終学年では平均16.3点、6.5リバウンドを記録したが、1993年のNBAドラフトでは指名漏れ。マイナーリーグのCBAからもカットされた彼はフランスへと渡った。ル・アーブル、エブローベサンソンに所属し、平均30点以上をあげた年もあったが、なかなかNBAへの道を切り開くことはできなかった。

「このままヨーロッパでプレーを続けるのも良いかなと思い始めていたんだ。自分と家族を養えるだけの金は稼げたから」

 1997年にようやくマイアミ・ヒートと10日間契約を結んだが、出場はわずか1試合。しかも、出番は1分だけだった。
  それでも翌1997−98シーズンはボストン・セルティックスに所属し、61試合に出場するなど徐々にNBAでの足場を固めていく。1999年からの2年間は再びヒートに在籍。名将パット・ライリーの下でプレーしたことが、のちの名ディフェンダーの礎となった。

「どうやったら試合に出られるか、パットの目に留まるにはどうすればいいか考え続けた。その答えがディフェンスだった。シュートには好不調の波があるから、調子が悪ければ出してもらえない。でもディフェンスにはそれがないからね」

 もともと手足の動きが素早かったため、ディフェンダーとしての素質はあった。それに加えて相手を押したり、ユニフォームを?んだりしてシュートの邪魔をし、時にはトラッシュトークを仕掛けて精神的に揺さぶりをかけるなど、様々なテクニックを駆使して好守を披露。2001年にはオール・ディフェンシブ2ndチームに選出され、その守備力はリーグ内外に知れ渡るようになる。(後編に続く)

文●出野哲也

※『ダンクシュート』2013年1月号掲載原稿に加筆・修正

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