「言葉では表現できないくらいにワクワクしてる」司令塔のウォールが復帰する来季にビールが自信を見せる

「言葉では表現できないくらいにワクワクしてる」司令塔のウォールが復帰する来季にビールが自信を見せる

司令塔ウォールの復帰で、来季のウィザーズは大幅な戦力アップが期待できる。(C)Getty Images

NBAが3月11日(日本時間12日、日付は以下同)から新型コロナウイルスの影響により、レギュラーシーズンを中断してから4週間。シーズン再開に関する具体的な時期は明らかにされていないため、このまま今季が終了してしまう可能性も捨てきれない。

 となると、早くも来季に向けてチームが水面下で動き出していてもおかしくはない。今季終了後のフリーエージェント戦線やトレード、ドラフトで即戦力を獲得するチームや、ヘッドコーチやフロントを入れ替えることで雰囲気が一変して上昇する可能性を持つチームも出てくるだろう。

 また、ケガのため今季全休していたオールスター級の選手たちがラインナップに復帰することで、戦力増強が期待できるチームもある。ブルックリン・ネッツのケビン・デュラント、ゴールデンステイト・ウォリアーズのクレイ・トンプソンがその最たる例である。
  そしてアキレス腱の部分断裂からジョン・ウォールが復帰するワシントン・ウィザーズもそのひとつ。選手として全盛期とも評される28歳(当時)かつ驚異的な身体能力を誇るポイントガードとして活躍していたウォールが大ケガを負ったことで、当初はどれほどの状態でコートに戻れるかどうかを不安視されたものの、チームや地元メディアが投稿しているワークアウトの映像を観ている限り、その心配は不要のようだ。

 司令塔のウォール不在で迎えた今季、ウィザーズはケガ人続出やディフェンス難、勝負どころで逆転負けを喫するなど課題を抱えていたとはいえ、イースタン・カンファレンス9位の24勝40敗という成績は十分健闘したと言っていいだろう。

 そんな中、ウィザーズは今年初めに行なったカロン・バトラー(元ウィザーズほか)、ウォール、ブラッドリー・ビールという豪華な3ショットによる対談を公式Twitterアカウントへ投稿。スコアラー、プレーメーカーとして成長を遂げたビールと、オールスター常連の司令塔ウォールによるデュオ再結成について、大きな期待が持てる状態となっている。
 「ジョン、今季はベンチから見守ってきて、チームは山あり谷ありだけど、ブラッドに対する印象は?」とバトラーに聞かれたウォールは「プレー自体がすごいね。さらに進化した」と切り出し、こう続けた。

「このチームにとって貴重なリーダーだ。苦しくなった時には自らチームを引っ張っている。今の状態のブラッドと、同じコートに立てるのが待ち遠しいね」。

 一方、バトラーから「リハビリを続けてきたウォールの復帰が近づいてきたけど、どんな印象を持ってる?」と聞かれたビールは「2週間前に(ウォールが)練習へ復帰した時、このチームにすごい刺激を与えてくれたんだ。今シーズン、何がチームに欠けていたかって、『まさにこれだよな』と俺は確信したよ」と好印象を抱いていたという。

 そして「もっと団結したら、このチームはどこまで強くなれるか? 若手が勝ち癖をつけたらどうなるか? 成長しているメンバーにジョンが加わったらどうなるのか? ジョンは究極のプロフェッショナルであり、オールスタープレーヤー。だから彼が復帰したら、すぐにでもチームは成功へ一直線になると思う。だから待ち遠しいね。言葉では表現できないくらいにワクワクしている」とビール。
  さらに、「ファンにはどんなことを期待してほしいと思ってる?」と聞かれたビールは「『楽しみにしてろよ』って感じかな。このチームにはハングリーな選手が揃っている。勝ちたくて仕方ないメンバーがね。それがこのチームで一番楽しみなところかな。これまでのチームは、説得しないとハードにプレーしなかった。それじゃダメなんだ。俺たちのリーダーが帰ってくることで、チームは次のレベルへと進化すると思うよ。ルイとほかの若手と一緒に、目が離せないチームになるさ」と自信を覗かせていた。

 ウィザーズのロースターの中で、ウォールと実践でプレーした経験があるのはビール、トーマス・ブライアント、イアン・マヒンミ、トロイ・ブラウンJr.の4人のみ。昨季から大きくメンバーが変わったため、八村塁やダービス・ベルターンスといった今季主力を務めている選手たちがリーグ有数の司令塔ウォールとプレーすることで、潜在能力が開花する可能性もあるだろう。

 先日、Twitterのライブインタビューに登場した八村は「チームでグループ ワークアウトをしています」と話すなど、チームメイトたちとも頻繁にコンタクトを取っており、楽しそうな表情を浮かべていただけに、来季のウィザーズ、そして八村には大きな期待を抱いてよさそうだ。

文●秋山裕之(フリーライター)

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