衝撃!智弁和歌山「ドラフト有力候補」、プロを拒否して米国大留学へ…新たな潮流になるか

衝撃!智弁和歌山「ドラフト有力候補」、プロを拒否して米国大留学へ…新たな潮流になるか

智弁和歌山・武元一輝選手(写真提供・プロアマ野球研究所)

■最速149キロを誇る大型右腕


 プロ野球のドラフト会議まであと約1ヵ月となり、各球団の動向が気になる時期となってきたが、ここへ来て気になるニュースが飛び込んできた。2年連続で夏の甲子園にも出場し、高校生の有力候補の1人と見られていた武元一輝(智弁和歌山)が米国の大学への留学を目指して、メジャーのスカウトが集うイベントに参加していたことが分かったのだ。【西尾典文/野球ライター】

 武元はプロ志望届を提出したものの、これはイベントに参加するために必要と判断した高校野球連盟から指導を受けたものとのことで、来月20日のドラフト会議では、NPB球団の指名を受けても断る見通しだと見られている。武元は最速149キロを誇る大型右腕で、打者としての能力も高く、日本のプロ入りを志望すればドラフト指名の可能性は高かっただけに、衝撃を受けた関係者やファンも多かったのではないだろうか。

 日本のアマチュア選手が、日本のプロ野球を経由せずにメジャー入りを目指して渡米することはそこまで珍しいことではない。NPB関係者は、以下のように話す。

「最初にメジャーの球団から日本のアマチュア選手に対して問い合わせがあり、実際に渡米したのは30年近く前にもあったと聞いています。ただ当時はドラフトの対象になるようなレベルの選手ではなく、大きな話題にもなりませんでした。初めてドラフト候補と言われる選手に対してメジャー球団からアプローチがあったのは、1997年に高校3年生だった後松重栄(大曲工→レッドソックスマイナー)が最初ですね。その後も多くの選手が米国へ行きましたが、ほとんどがドラフト候補という選手ではなく、そこからメジャーまで上り詰めたのはマック鈴木(元マリナーズなど)だけです。社会人では1位指名が確実だった田沢純一(元レッドソックスなど・今年ENEOSに復帰)がメジャーでも成功しましたが、そのクラスの選手が続くことは今のところなかったですね」


■生活面の違いが大きい


 菊池雄星(西武→マリナーズ)と大谷翔平(日本ハム→エンゼルス)も当初は高校から直接メジャー入りを目指していたが、最終的にはドラフト1位でNPB球団に入団して、実績を残してから海を渡っている。

 大谷を説得するために日本ハムが作成した資料にもNPBでの実績がない選手がいかにメジャーで成功する確率が低いかというデータが示されており、そのことが日本ハムに入団する決め手の1つになったとも言われている。

 では、成功例が少ない原因はどこにあるのだろうか。ある球団のスカウトは、次のように解説してくれた。

「野球についてももちろんですが、それ以外の生活面の部分が大きいんじゃないですかね。言葉も通じない、生活環境や練習環境も違う。日本では、指導者の指示に従って野球だけをしていればよかった選手が、そんな中で結果を残すというのはやはり簡単ではないと思います。日本のプロ野球で結果を残しても、こうした面で、メジャーで苦労する選手は多いですからね。あと、メジャー球団へ入団と言ってもマイナー契約で、その条件も良いものではありません。海を渡るときに少し話題になっても、そのまま人知れず、帰国していたということが大半だと思いますね」

 これを考えると、菊池や大谷は、日本ハムが作成した資料にもあるように、賢明な判断だったと言えそうだ。しかし、今回の武元がこれまでの選手と違うのは、高校から直接メジャー球団と契約するのではなく、将来のメジャー入りを視野に入れながらも、あくまでも米国の大学への留学を目指すという点だ。


■セカンドキャリアにもメリット


 スポーツによる留学を支援している、アスリートブランド株式会社の根本真吾代表は「今回の武元のような事例は非常に画期的なことだ」という。

「弊社のプログラムから留学している選手は年々増えており、今年は野球だけでも約30人が留学しています。中には強豪校出身の選手もいて、現在、社会人で活躍している秋利雄佑選手(常葉菊川→愛知学院大中退→スカジットバレー大→カリフォルニア州立大学ノースリッジ校→三菱重工名古屋→ヤマハ)もその1人です。ただ、高校の時点で、武元選手のようにドラフト指名が有力な選手というのは初めてではないでしょうか。留学のメリットはやはり語学をしっかり取得できるということと、米国での生活に慣れることができるというのが大きいですね。米国の大学は野球だけをしていればいいわけではなく、勉強もしっかりしないといけないです。当然、大変なことはありますけど、仕組みとしてそういう環境があるのは大きいですよね。仮にアスリートとしてプロになれなかったとしても、プラスの面は非常に大きいと思います」

 根本代表によると、目指していたメジャーリーガーにはなれなくても、米国の大学での経験を生かしてビジネスマンとして活躍している元留学生も少なくないという。日本ではプロ選手でもセカンドキャリアが問題となることが多いが、そういう意味でも留学のメリットは大きいと言えそうだ。


■思考力と決断力は大きな武器


 気になるのはやはり費用や学費の面だが、その点も決して膨大なお金が必要なわけではないと根本代表は話す。

「今は円安なのでどうしても以前より(日本円に換算すると)高くなってしまう面はありますが、学費に関しては日本の私立大学にかかるものと比べて、特段高いというわけではありません。また、奨学金の制度が充実していて、弊社のプログラムを利用して留学した選手でも奨学金を受けている選手は多いです。それに武元選手クラスのレベルであれば、奨学金を獲得できる可能性は高いと思います。今回のことをきっかけに、将来有望な選手が留学を目指すケースが増えるかもしれませんね」

 特に、強豪校の選手は、監督の指示通りに進路先を決めているというケースが多いという話を聞くが、そんな中でも今回の武元の挑戦は非常に画期的なものであることは間違いない。また、野球のスキルはもちろんだが、そうやって自分で考えて決められる思考力と決断力は、武元自身の大きな武器と言える。武元が成功を収めれば、米国の大学を経由してメジャー入りを目指す選手が増えることも十分に考えられるだろう。

西尾典文(にしお・のりふみ)
野球ライター。愛知県出身。1979年生まれ。筑波大学大学院で野球の動作解析について研究。主に高校野球、大学野球、社会人野球を中心に年間300試合以上を現場で取材し、執筆活動を行う。ドラフト情報を研究する団体「プロアマ野球研究所(PABBlab)」主任研究員。

デイリー新潮編集部

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